Gastheer in zijn eigen comedy show

Ik wacht op Paddy Smyth voor het Westbury Hotel in hartje Dublin. Ik zie hem aankomen, wandelend met zijn krukken. Hij doet het zonder enkel probleem en zeer snel. Ook de trap naar de liften in het hotel blijkt geen probleem. 'Wellicht zou het niet zo makkelijk moeten zijn, maar ik ben gewend het zo te doen. Toegankelijkheidsaangelegenheden doen mij niets meer', zal hij later zeggen. Dat is zijn houding die hij tentoon spreidt gedurende het interview. Zijn beperking is deel van hem en hij maakt er geen te groot probleem van. Integendeel, hij toont zijn beperking bewust op social media.
 
Paddy, 28, werd te vroeg geboren (twee maanden te vroeg) wat een hersenverlamming veroorzaakte. Die diagnose kwam pas op de leeftijd van 2 1/2 en had invloed op zijn eerste schoolgaande jaren. 'Ik ging naar een speciale school waar ik werd behandeld als een speciaal persoon. Dat is niet de juiste manier. Ik ging naar een normale school op de leeftijd van acht, maar had toen een achterstand door die jaren in het speciaal onderwijs.' Na de middelbare school besloot Paddy communicatie en media te gaan studeren. In deze richting had hij diverse banen. 'Ik was één van de organisatoren van Beyoncés after party in Londen. Ik werkte in het bedrijf van mijn vader. Ik was betrokken bij de Paralympics in Londen van 2014. Nu werk ik als een account manager voor een software bedrijf in Dublin. Ik houd van mijn huidige baan. Ik werk aan mijn vaardigheden en het voelt als dat ik mijzelf moet bewijzen. Het is een uitdaging.'   
 
Een beweging op Snapchat creëren
 
Paddy zijn hart ligt bij het actief zijn op de social media. Hij is vooral actief op Snapchat waar hij korte video's post over zijn eigen leven met een beperking. De meeste clips zijn voor de lol gemaakt, maar ze hebben altijd een serieuze ondertoon. 'Ik leef mijn eigen leven. Iedere beperking is anders. Ik toon die van mij in alle kwetsbaarheid. De video's gaan over toegankelijkheid of persoonlijke zaken zoals dating. Ik heb nog geen succes daarmee gehad en dat vertel ik ook.'
 
Ik begreep dat je homoseksueel bent. Hoe gaat de homo scene om met mensen met een beperking?
 
‘De scene zelf is positief naar mensen met een beperking toe. Homo's en mensen met een beperking zijn beide een minderheid in Ierland, er is een wederzijds begrijpen. Doordat het zo'n kleine gemeenschap is, is het wel moeilijk een partner te vinden. Ik heb één keer iemand met een beperking ontmoet. Niet dat ik daar speciaal naar op zoek ben. Of hij wel of geen beperking heeft, maakt mij niet uit. Ik ben een zeer sociaal persoon. Ik ga vaak uit, wat niet altijd eenvoudig is, maar ik kan nog steeds de trap op.'
 
Uit de manier waarop Paddy praat over zijn leven op dit punt in het interview en hoe hij omgaat met zijn beperking lijkt het alsof het hem weinig doet. We bespreken kort de mentale moeilijkheid van het leven met een beperking. Ik ontmoet hem terwijl in Rio de Paralympics worden gehouden. Ik vertel hem over de Belgische Paralympische sporter Marieke Vervoort die zoveel fysieke pijn door haar beperking ervaart dat ze al heeft besloten om euthanasie te vragen, mocht ze op een dag die pijn niet meer kunnen of willen verdragen. Paddy begrijpt de gedachte, maar zegt opnieuw dat iedere beperking verschillend is en dat hij zich concentreert op zijn eigen verhaal dat hij met de video's wil vertellen. Wat natuurlijk logisch is.
 
‘Wat ik probeer te bereiken met mijn Snapchat video's is mensen de werkelijke kant van het leven met een beperking te tonen, zoals ik het ervaar. Ik wil af van het stigma op beperking. Niet-gehandicapte Ieren zijn onverschillig tegenover hun gehandicapte medeburgers. Ze weten niet hoe ze met hen moeten omgaan. Om een voorbeeld te geven. Ik nam enkele rijlessen. Het was geen groot succes, ook al niet omdat ze alleen overdag mogelijk waren. De rijschoolhouder ging ervan uit dat ik toch niet zou werken. Het stigma maakt dat we alles zelf moeten doen en bezorgt ons vaak het gevoel dat we geen kans krijgen. Ik wil een beweging creëren om de houding ten opzichte van elkaar te veranderen. Om de wereld te tonen dat het leven met een beperking net zo leuk kan zijn als zonder. Dat is mijn belangrijkste motivatie voor mijn aanwezigheid op Snapchat. De meeste reacties op mijn video's zijn positief, sommige negatief. Zij die negatief reageren, zeggen dat ik mij te uitzonderlijk gedraag.
 
‘Ik houd van Snapchat. Het is net alsof je een gastheer bent in je eigen comedy show. Het is ruw, smerig. Je ziet het leven door een camera. Ik hoop dat ik met mijn video's het verschil kan maken. Dat ik de wereld open naar meer diversiteit. Ik zou graag een presentator van een praatprogramma op televisie willen worden. Er zijn niet veel mensen met een beperking op tv. Door Snapchat heb ik geleerd mijzelf te begrijpen. Ik word sterker door het maken van die video's. Ik miste een deel van mezelf. Social media hebben mij een doel in het leven gegeven.'
 
Social media is niet altijd een stabiele vorm van media. Nieuwe initiatieven komen en gaan. Paddy maakt zich daar geen zorgen over. 'Als Snapchat slechts iets tijdelijks zou zijn, dan is het maar zo. Ik ben er pas één jaar op actief en ik heb nooit gedacht dat ik zoveel aandacht zou krijgen. Ik hoop een verschil te kunnen maken met mijn online activiteiten en zowel mensen met - als zonder beperking te bereiken.'
 
Paddy zijn video's vertellen ook over toegankelijkheidszaken op een indirecte manier. Alhoewel hij zich zonder al te veel moeilijkheden in Dublin lijkt rond te bewegen, is hij niet tevreden over de toegankelijkheid van de stad. 'Er zijn overal treden en trappen. Voor mensen in een rolstoel is dat een groot probleem. De stad doet haar best voor ons, maar het is niet genoeg. Tenminste, dat is mijn mening. Dublin is niet de beste stad om te wonen en niet de slechtste. Er is nog steeds een lange weg te gaan. Ik probeer ook te werken aan een betere toegankelijkheid.' 
 
Mocht je ook op Snapchat zitten, zoek dan naar Paddy zijn video's door @paddyysmyth in te tikken in het zoekveld. Hij werkt samen met   @disabilityinequality. Sommige video's kun je ook vinden op YouTube, bijvoorbeeld deze twee. Paddy op frivole wijze en in zijn serieuze rol. 

 

Paddy test zijn nieuwe krukken
 
 Paddy over zijn leven met een beperking